Protección de peces en aguas infestadas de tiburones

Desarrollar una mejor red de jaulas

El maestro de buceo Mat Quick, la directora de acuicultura Marie Tarnowski, el ingeniero de aplicaciones de DSM Ken Robertson y la aprendiz de acuicultura Ariadre Reynolds cargan pescado fresco en jaulas de cebo para atraer a los tiburones «sujetos».

La mayoría de las piscifactorías de agua fría no están ubicadas a lo largo de la costa con casas caras, sino en áreas con fiordos y vías navegables interiores que protegen las granjas del duro entorno de mar abierto. Las temperaturas más frías del agua en los meses de invierno inhiben significativamente la contaminación de la red.

Es más probable que las granjas de peces de agua caliente estén ubicadas en alta mar, lejos de las costas populares y más densamente pobladas. También es más probable que sean visitados por tiburones.

Los tiburones son depredadores de la acuicultura de aguas cálidas, como las focas, y los leones marinos son depredadores de la acuicultura de aguas frías. Aunque los tiburones no tienen el peso de los leones marinos, la eficiencia de corte de sus dientes convierte a los tiburones en grandes enemigos para la acuicultura en aguas cálidas. Si los tiburones grandes y agresivos tienen la intención de entrar en la jaula, las redes de seguridad tradicionales no son adecuadas.

Instituto Cape Eleuthera

Algunas piscifactorías de agua caliente operan sin el acoso de los tiburones. Otras instalaciones, como el Cape Eleuthera Institute, no están tan contentas.

El Cape Eleuthera Institute (CEI) es una institución de investigación y educación ubicada en el extremo sur de la isla de Eleuthera en las Bahamas. Una de sus principales iniciativas de investigación es el desarrollo de una forma de vida sostenible, con un fuerte enfoque en la producción de energía y alimentos. Además de operar el laboratorio / criadero húmedo con energía solar más grande del mundo, CEI tiene una jaula de acuicultura de 3.000 m3.

El instituto logró cultivar cobia en la jaula con bastante éxito, pero la jaula recibió varios ataques de tiburones, lo que resultó en la pérdida de muchos peces. La instalación de una red de depredadores adicional en el fondo de la jaula de acuicultura provocó ataques de tiburones justo encima del fondo de la jaula.

En 2009, el gerente de acuicultura de CEI se puso en contacto con la sede de DSM en los Países Bajos para encontrar una solución de limpieza a su problema de tiburones. En ese momento, DSM se había unido a NET Systems en Bainbridge Island, Washington, EE. UU. Para desarrollar una red más resistente a las mordeduras.

Prueba de mordida

Durante las pruebas iniciales, el tiburón tigre atacó con éxito esta red de jaula. Sin embargo, el producto final de la red resistirá tales ataques sin dañar a los tiburones u otros animales marinos importantes.

Diseñar una prueba de laboratorio para simular la mordedura de un tiburón fue una de las primeras tareas a resolver. Aunque la investigación sobre tiburones está muy disponible, no hay ningún experimento que pueda predecir el rendimiento de los materiales de las redes cuando se ven afectados por las fuerzas de mordisco y aserrado de un poderoso tiburón.

El autor se puso en contacto con Phil Phil Motta de la Universidad del Sur de Florida para obtener ayuda. Motta es ampliamente conocido como un experto en tiburones y también tenía experiencia en probar materiales para determinar su efectividad contra las mordeduras de tiburones. Intentaron crear una prueba de mordida que se relacionara con la acción mecánica de los dientes de tiburón y probaron la eficiencia de corte de las hojas de afeitar y otras hojas dentadas con dientes de tiburón reales.

«Aprendimos rápidamente que el dispositivo de corte más eficiente provenía de la mandíbula del tiburón, no de ninguna superficie de corte industrial o comercial hecha por el hombre», dijo el autor. «Fue una experiencia humillante».

Margot Van Wunnik, una ingeniera de aplicaciones con sede en Urmond, Países Bajos, se puso a trabajar con los resultados de las pruebas de Florida. Su equipo desarrolló una prueba de simulación de mordida que imitaba la operación de corte de dientes de un tiburón, pero también introdujo una operación de aserrado similar a lanzar un tiburón cuando muerden a sus presas. No hubo vínculo entre su prueba de laboratorio y los resultados reales de las pruebas oceánicas, donde tiburones reales mordieron diferentes muestras de redes.

Pruebas de campo

Afortunadamente para el proyecto, el Instituto Cape Eleuthera no solo tiene un equipo de investigación sobre acuicultura sostenible, sino también un equipo de investigación sobre tiburones. Los científicos de CEI acordaron ayudar al océano a realizar estudios de campo para vincular los datos de laboratorio con el volumen neto real de tiburones. Al mismo tiempo, el autor y el ingeniero de NET Systems, Koji Tamura, crearon varios diseños de red para determinar su efectividad contra los ataques de tiburones.

Las pruebas de campo fueron dirigidas inicialmente por Tyler Sclodnick, Gerente de Acuicultura de CEI, y luego por Marie Tarnowski, la nueva Gerente de Acuicultura Sostenible. El gerente de investigación de tiburones de CEI, Edd Brooks, y el subdirector Ian Hamilton, proporcionaron muchos conocimientos técnicos, ya que el equipo tuvo que atraer a los tiburones y analizar las mordeduras.

Las pruebas de campo se llevaron a cabo en las Bahamas empaquetando jaulas cilíndricas con una red de prueba, colocando cebos en jaulas y luego filmando a los tiburones mientras mordían las jaulas en un intento de obtener acceso al alimento. Después de cada ataque de tiburón, se reconstruyó la red para evaluar los posibles daños.

Si bien esto puede parecer fácil, los tiburones resultaron estar mordiendo más fuerte de lo que piensas. Los tiburones son cuidadosos por naturaleza, por lo que las jaulas de alimento tenían que estar colocadas durante al menos una semana antes de que los tiburones intentaran morder el cebo a través de la red.

Debido a que el cebo tenía que cambiarse todos los días, ofreció a los investigadores momentos interesantes mientras se sumergían en jaulas recién cebadas en aguas infestadas de tiburones. Los investigadores también tuvieron que reemplazar las baterías de las cámaras y las tarjetas de medios digitales que filmaron a los tiburones a lo largo del día. Durante estos experimentos, el equipo de tiburones curiosos visitó al equipo más de una vez durante las inmersiones.

Éxito

Los tiburones son cuidadosos por naturaleza, por lo que las jaulas de alimento tenían que estar en su lugar durante al menos una semana antes de que los tiburones intentaran morder el alimento a través de la red.

Al igual que con cualquier desarrollo o investigación de productos, hubo muchas fallas antes de que se definiera el proyecto. Se probó una amplia variedad de materiales y diseños híbridos para fallar entre los poderosos dientes del tiburón. En 2011, varios tiburones atacaron varias estructuras de redes y permanecieron intactos.

Una vez que se descubrió la tecnología exitosa, se intercambiaron esfuerzos para completar el diseño más liviano y económico para la industria de la acuicultura. El resultado final de este esfuerzo es la red Predator-X, ahora vendida por NET Systems.

A finales de 2011, esta red cubría toda la jaula de acuicultura CEI. La instalación de la red flexible fue fácil a pesar de las duras condiciones climáticas. Se prevé que la compensación en el medio marino tardará 10 años.

Perspectivas

CEI ahora está volviendo a cultivar cobia, lo que le permite realizar investigaciones que muestran que la acuicultura sostenible puede funcionar en el Caribe. Este proyecto es un gran ejemplo de cómo los socios de la industria pueden trabajar con instituciones de investigación para resolver problemas que afectan al mundo. Abordar a los depredadores sin dañar a los depredadores es un enfoque sostenible que permite la coexistencia de una población de peces de cultivo y una población silvestre.

(Nota del editor: este artículo se publicó originalmente en la edición de mayo / junio de 2012 de ).

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