La oportunidad de Aquafeed atrae a pioneros de todas partes

Emprendedores, innovadores e inversores encuentran importante impulsar el crecimiento de la acuicultura

Las llamas salen de una tubería de gas alta en un punto de distribución de metano. En lugar de quemar gas metano, las empresas de biotecnología innovadoras utilizan este recurso que de otro modo se desperdiciaría para producir piensos sostenibles para animales y peces. Imagen de Shutterstock.

El camino de Larry Feinberg hacia la alimentación acuícola pasó por la industria energética. El microbiólogo trabajó durante el desarrollo de nuevos biocombustibles, cuando América del Norte tenía abundantes reservas de gas natural y métodos de minería, como fracturamiento, desaceleración del interés en combustibles alternativos y oportunidades de trabajo y financiamiento relacionados.

Buscando qué hacer a continuación, Feinberg vio la apertura de la acuicultura.

«Cualquiera que realmente estudie esta ecuación se dará cuenta rápidamente de que la acuicultura es una gran oportunidad para alimentar al mundo», dijo Feinberg a The Advocate. «Y si hacemos este cambio global de la caza en los océanos a la agricultura, se reducirá a la alimentación. Los piensos son un problema limitante para el crecimiento de esta industria».

Cofundador de Feinberg KnipBio En 2013, con el objetivo de desarrollar por fermentación un ingrediente alimenticio acuático rico en proteínas, utilizando el organismo unicelular Methylobacterium extorquens. KnipBio recibió la aprobación de la FDA en febrero, la primera de su tipo para una proteína unicelular. Sin embargo, en el contexto de una disciplina aparentemente no relacionada, Feinberg y su empresa estaban listos para hacer olas en la piscicultura.

«Fue un éxito de la noche a la mañana en cinco años de fabricación», dijo Feinberg, y agregó que los productos comerciales deberían llegar al mercado a finales de este año.

Y el no está solo. Muchas empresas se están centrando en centrarse en los biocombustibles y la seguridad energética, un tema candente en 2005, en la seguridad alimentaria, que es uno de los principales desafíos en la actualidad. «Es una reubicación de esa base de conocimientos», dijo Feinberg. «Desearía ser tan especial, pero no, estaba al comienzo de una tendencia bastante obvia».

Ha habido una afluencia reciente de talento, espíritu empresarial e inversión en Aquafeed, dijo David Tze, fundador y director ejecutivo. Nutrientes Novo, Una empresa con sede en California que también desarrolla aditivos para piensos mediante fermentación industrial.

«En el mundo de los ingredientes de alimentos para la acuicultura, los nuevos jugadores se han centrado en otros mucho más grandes o más pequeños», dijo Tze, quien dirigió Aquacopia, una empresa de inversión centrada en la acuicultura, hasta 2016, cuando dedicó su tiempo completo a NovoNutrients.

Sunil Kadri, quien fundó la innovación acuícola en 2001, brindando servicios de consultoría a muchas empresas acuícolas, incluidas productor de algas, está de acuerdo. «Hoy vemos cómo las grandes empresas de piensos están invirtiendo cada vez más en empresas conjuntas o incluso directamente en fuentes alternativas de proteínas y aceite», dijo Kadri. «Y al menos a nivel de nicho, vemos que los agricultores adoptan estas alternativas».

Incrementar la inversión

Los ejemplos incluyen los siguientes Veramaris ‘ La apertura de una planta en Blair, Nebraska, en junio para producir ácidos grasos omega-3 a partir de algas marinas para la alimentación de peces, y la reciente inversión de 30 millones de dólares de BP en Caly, un productor alternativo de proteínas. Al mismo tiempo, se realizan concursos como Desafío F3 y FeedX ha ayudado a generar interés.

«Creo que es enorme», dijo Alyst Shaw, presidente, director ejecutivo y fundador de Calysta. «La verdad es que la oportunidad de mercado es mayor que una empresa y hay espacio para muchas personas».

¿Qué impulsa la tendencia? Ambos factores son los costos crecientes y fluctuantes de insumos como la harina y el aceite de pescado, y la creciente preocupación por la sostenibilidad y la seguridad alimentaria.

Según Kadri, 2012 fue un punto de inflexión. Este año, el pescado de la acuicultura se comió a más personas que el de la naturaleza por primera vez, y el pescado de piscifactoría también superó a la carne de vacuno criada en la producción mundial.

«Éramos como un pequeño club del que nadie sabía nada, pero estas cosas se notaron y no solo comenzamos a invertir en acuicultura para algunas grandes empresas, como Lockheed Martin y Mitsubishi, sino que también obtuvimos a todos esos innovadores y emprendedores que buscan la acuicultura. como mercado potencial, Said Kadri.

«El problema es que necesitamos satisfacer las necesidades de proteínas de 9 mil millones de personas de una manera asequible, saludable y beneficiosa para el medio ambiente», añadió Shaw. «Todo está impulsado por lo que llamamos deficiencia de proteínas».

La acuicultura tiene el potencial de ser líder en llenar este vacío, pero el cuello de botella es el cebo, dijo Shaw. Los ingredientes tradicionales de los piensos acuáticos (harina de pescado y soja) son insostenibles, dijo Shaw, y tienen una capacidad de expansión limitada con la demanda.

«No estamos reemplazando la harina de pescado, simplemente ya no tenemos harina de pescado», dijo. «Se necesita más alimento para hacer crecer el mercado».

Calysta dice que la fermentación ofrece ventajas en términos de escalabilidad y consistencia. Como el insumo principal es el gas natural, las proteínas a base de fermentación, así como el versátil producto FeedKind, pueden aumentarse sin el uso de tierras cultivables y con muy poca agua. Foto cortesía.

¿Precio especial?

Al mismo tiempo que crecía el interés en la acuicultura y las proteínas alternativas, el sector de las energías alternativas se redujo, lo que llevó a los inversores e innovadores a buscar otras opciones.

«Como los precios del petróleo son bajos, vemos que las empresas invierten en la producción de tecnologías de infraestructura que alimentan la acuicultura», dice Kadri.

Actualmente, hay cuatro tecnologías principales en el espacio de la acuicultura alternativa, señala Kadri: fermentación, algas, soja mejorada y otros cultivos e insectos.

Empresas como Calysta y KnipBio se ocupan de las bacterias, Shaw señaló que la fermentación ofrece beneficios en términos de escalabilidad y consistencia. Debido a que el gas natural es el insumo principal, las proteínas basadas en la fermentación como Calysta FeedKind pueden aumentarse sin el uso de tierra cultivable y con muy poca agua, anotó.

«También estamos lidiando con aportes consistentes que nunca cambiarán, y serán críticos», dijo.

Muchos jugadores de piensos acuáticos están invirtiendo en algas, pero Veramaris es el primer jugador que intenta producirlas a gran escala, dijo Tze. «Las algas son difíciles de cultivar y la gente lo ha estado intentando durante mucho tiempo», dijo. “Fueron desarrollados originalmente para la producción de combustible. No funcionó, se adelantó a su tiempo, por lo que estas personas centraron su atención en la producción de petróleo para la acuicultura. «

Otra área de interés es la mejora de la calidad de cultivos como la soja, la colza, el guar y la cebada mediante el procesamiento, la cría selectiva y la modificación genética para producir alimentos para peces más ricos en nutrientes u otros beneficios.

«Su desempeño está disminuyendo, pero aún no hemos chocado contra la pared», dijo Tze.

Finalmente, aunque ha habido muchos rumores sobre los insectos debido a la comida para peces, los costos de producción y escala siguen siendo una preocupación.

¿La teoría de que el uso de proteínas alternativas permite a los productores pagar precios más altos? Tze es escéptico sobre esto. Según él, la sostenibilidad no es suficiente. Los productos deben seguir siendo rentables.

«En mi opinión, no se puede confiar en la prima ecológica para los ingredientes innovadores en la acuicultura», dijo. «Creo que todos están esperando hasta que puedan pagar el mismo costo y el mismo rendimiento de los ingredientes ecológicos. Quieren que estos ingredientes innovadores ofrezcan un mejor valor, ya sea a través de un costo más bajo o un rendimiento más alto».

Las proteínas alternativas ofrecen mejores resultados mediante la adaptación a las necesidades nutricionales de una especie de pez o crustáceo en particular, dijo Tze.

«Nos estamos acercando al punto en que alguna tecnología puede producir harina de proteína que se adapta a una especie específica, ciclo de vida o temperatura del agua», dijo.

Aceptación del mercado

Un desafío es el escepticismo público sobre la biotecnología, que se basa en la desconfianza hacia tecnologías como la modificación genética. KnipBio realizó un grupo de enfoque para evaluar las percepciones del público, en el que algunos encuestados expresaron su preocupación por la falta de transparencia. Esto llevó a Feinberg a publicar todos los resultados científicos, tanto positivos como negativos, en foros públicos y blogs.

«Creo que al final del día, a la gente realmente le gusta la tecnología», dijo Feinberg. “Tienen teléfonos inteligentes y GPS. Pero la comida une a madre y abuela y Acción de Gracias. Debe tener cuidado al combinar los dos. «

Como los precios del petróleo son bajos, vemos empresas que invierten en la producción de tecnologías de infraestructura que alimentan la acuicultura.

Shaw actualmente ve el acceso al capital como el mayor desafío para los canales alternativos. «No es un producto. La gente compraría un producto. Construir una planta es capital», dijo. «La empresa está investigando las ubicaciones de su primera planta de producción en Asia». Como líder del mercado, debemos confirmar que nuestro la tecnología funciona a gran escala, y lo primero que tenemos que hacer es que se construya esta planta y que podamos demostrar que podemos producir nuestro producto Feedkind a escala industrial «.

Aunque los peces del futuro pueden consumir más alimentos alternativos elaborados a partir de bacterias, algas e incluso insectos, no están solos. Acelerar el desarrollo de nuevos alimentos acuáticos es parte de una tendencia más amplia para encontrar alimentos alternativos para el ganado, las mascotas e incluso los humanos.

«Lo que es lo suficientemente bueno para el pescado basado en proteínas o grasas también tiende a ser lo suficientemente bueno para cualquier tipo de alimento que desee alimentar, incluso para los seres humanos», dijo Tze. «Hay una gran convergencia allí, y creo que dentro de diez años verá mucha más sustituibilidad en los tipos de ingredientes que juegan un papel en todos estos sectores de la nutrición».

Según Tze, es probable que la acuicultura sea líder en el campo de las proteínas alternativas, pero el desarrollo de productos para consumo humano no se queda atrás. «A los peces no les importa lo que comen, pero a las personas sí, así que creo que los peces comen más bacterias antes que los humanos», dijo. «Pero creo que cuando el vegetarianismo se vuelve predominante y la gente lleva años o décadas comiendo insectos y comiendo levadura, microalgas, macroalgas y bacterias, eso armoniza el campo de juego».

KnipBios ve el potencial de expansión de Feinberg, pero se acerca con cautela.

«La tentación es entrar en estos otros sectores», dijo Feinberg. «Sabemos que nuestra proteína funciona en la dieta de los cerdos y las aves de corral, y tal vez incluso en los humanos, pero para un principiante temprano como nosotros, es un poco arriesgado diversificarse en otros sectores. Vamos a enfocarnos en la acuicultura por el momento. . «

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